El calor y la humedad ya están llegando a los límites de la tolerancia humana

De acuerdo a un estudio, las temperaturas extremas cada vez son más frecuentes
(Imagen: Pixabay)

Durante los cientos de miles de años de nuestra existencia en el planeta, los humanos modernos hemos logrado adaptarnos a una gran variedad de climas, desde el árido calor del desierto del Sahara hasta el frío helado del Ártico. Pero tenemos nuestros límites. Si las temperaturas y la humedad aumentan lo suficiente, incluso una persona sana sentada a la sombra con acceso al agua sucumbirá al calor.

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A medida que las olas de calor se calientan y se vuelven más frecuentes, un nuevo estudio, publicado en Science Advances, sugiere que algunos lugares comenzarán a ver eventos que alcancen ese límite de tolerancia humana en las próximas décadas.

Los hallazgos, subrayan la necesidad de reducir rápidamente las emisiones de gases de efecto invernadero que atrapan el calor y desarrollar políticas que ayuden a las poblaciones vulnerables a mantenerse frescas.

Las altas temperaturas provocan que el cuerpo humano produzca sudor, que enfría la piel a medida que se evapora. Pero cuando también está involucrada la humedad del cielo, la evaporación se ralentiza y finalmente se detiene. Ese punto llega cuando la llamada temperatura del bulbo húmedo, una medida que combina la temperatura del aire y la humedad, alcanza los 35° celsius.

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Los análisis anteriores que utilizaron modelos climáticos sugirieron que partes de la región del Golfo Pérsico, el subcontinente indio y el este de China verían regularmente olas de calor que romperían este límite más adelante en este siglo. Pero observaron áreas amplias durante varias horas, que pueden enmascarar picos más localizados a corto plazo en condiciones extremas. Para ver lo que otros investigadores podrían estar perdiendo, “decidimos acercarnos un poco más”, dice Colin Raymond, quien realizó el nuevo estudio cuando era estudiante de la Universidad de Columbia. (Vía: Science Advances)

Raymond y sus coautores examinaron los datos de temperatura de más de 7,000 estaciones meteorológicas en todo el mundo desde 1979. Descubrieron que el calor húmedo extremo se produce con el doble de frecuencia ahora que hace cuatro décadas y que la gravedad de este calor está aumentando. Muchos lugares han alcanzado temperaturas de bulbo húmedo de 31 grados C y superiores. Y varios han registrado lecturas por encima de la marca crucial de 35° celcius.

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Estos extremos de calor húmedo ya han surgido en los mismos lugares que los estudios de modelado anteriores habían identificado como futuros puntos críticos. La mayoría son áreas costeras que están cerca de cuerpos de agua cálidos, que pueden suministrar abundante humedad y están sujetos a elevadas temperaturas terrestres. Otros, particularmente en el subcontinente indio, son regiones donde los vientos monzónicos introducen el aire cargado de humedad.

Esa proyección subraya la necesidad de reducir rápidamente las emisiones de gases de efecto invernadero para limitar el calentamiento global tanto como sea posible, lo que restringiría la frecuencia con la que tales eventos podrían ocurrir en el futuro.

También plantea varias preguntas, incluidas las políticas que los gobiernos deberán desarrollar para salvaguardar a los grupos vulnerables, como el establecimiento de centros de refrigeración para residentes de edad avanzada o el envío de advertencias antes de las olas de calor. Y las industrias cuyos trabajadores trabajan al aire libre, como la agricultura y la construcción, pueden necesitar cambiar sus horarios a horas más frescas del día.

Con información de Science Advances