Científicos han encontrado el agujero más grande que se ha registrado en la capa de ozono del Ártico

Según un reporte de la NASA
(Imagen: NASA)

Los niveles de ozono sobre el Ártico alcanzaron un mínimo histórico en marzo. Un análisis de observaciones satelitales muestra que los niveles de ozono alcanzaron su punto más bajo en marzo.

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De acuerdo con la NASA, el 12 de marzo la capa de ozono en el Ártico llegó a su nivel más bajo, 205 unidades Dobson, que se usa para expresar la cantidad de ozono presente en la atmósfera terrestre.

Si bien estos niveles bajos son raros, estas medidas no tienen precedentes. Niveles bajos de ozono similares ocurrieron en la atmósfera superior, o estratosfera, en 1997 y 2011. En comparación, el valor de ozono más bajo observado en marzo en el Ártico es generalmente alrededor de 240 unidades Dobson.

“El bajo nivel de ozono ártico de este año ocurre aproximadamente una vez por década”, dijo Paul Newman, científico jefe de Ciencias de la Tierra en el Centro Goddard de Vuelos Espaciales de la NASA. “Para la salud general de la capa de ozono, esto es preocupante ya que los niveles de ozono en el Ártico suelen ser altos durante marzo y abril”. (Vía: NASA)

El 12 de marzo de 2019, se muestra en rojos y amarillos la mayor concentración de ozono estratosférico sobre el Ártico, que es mucho más típica de año en año. Por lo general, de diciembre a marzo, las olas en la atmósfera superior interrumpen los vientos circumpolares y causan la mezcla de ozono traído de las latitudes medias, así como un calentamiento que conduce a un menor agotamiento del ozono (Imagen: NASA)

El ozono es una molécula altamente reactiva compuesta por tres átomos de oxígeno que se produce naturalmente en pequeñas cantidades. La capa de ozono estratosférico, aproximadamente de 11 a 40 kilómetros sobre la superficie de la Tierra, es un protector solar que absorbe la radiación ultravioleta perjudicial que puede dañar las plantas y los animales y afecta a las personas al causar cataratas, cáncer de piel y sistemas inmunes suprimidos.

El agotamiento del ozono en el Ártico de marzo fue causado por una combinación de factores que surgieron debido a eventos inusualmente débiles de “olas” en la atmósfera superior de diciembre a marzo. Estas ondas impulsan los movimientos del aire a través de la atmósfera superior similar a los sistemas climáticos que experimentamos en la atmósfera inferior, pero mucho más grande en escala.

En un año típico, estas olas viajan hacia arriba desde la atmósfera inferior de latitud media para interrumpir los vientos circumpolares que giran alrededor del Ártico. Cuando interrumpen los vientos polares, hacen dos cosas. Primero, traen consigo ozono de otras partes de la estratosfera, reponiendo el depósito sobre el Ártico.

“Piense en ello como tener una capa de pintura roja, baja en ozono sobre el Polo Norte, en un cubo blanco de pintura”, dijo Newman. “Las olas agitan la pintura blanca, mayores cantidades de ozono en las latitudes medias, con la pintura roja o baja en ozono contenida por la fuerte corriente en chorro dando vueltas alrededor del polo”. (Vía: NASA)

El agujero de ozono antártico que ocurre anualmente en septiembre y octubre durante la primavera del Hemisferio Sur generalmente tiene niveles de ozono mucho más bajos que en el Ártico. Los púrpuras y los azules profundos muestran el alcance de los bajos niveles de ozono el 12 de octubre de 2018, cuando cayeron a 104 unidades Dobson (Imagen: NASA)

La mezcla tiene un segundo efecto, que es calentar el aire ártico. Las temperaturas más cálidas hacen que las condiciones sean desfavorables para la formación de nubes estratosféricas polares. Estas nubes permiten la liberación de cloro para las reacciones que agotan el ozono. El cloro y el bromo que agotan el ozono provienen de clorofluorocarbonos y halones, las formas químicamente activas de cloro y bromo derivadas de compuestos artificiales que ahora están prohibidos por el Protocolo de Montreal. La mezcla genera este agotamiento del ozono impulsado por el cloro y el bromo.

“No sabemos qué causó que la dinámica de las olas sea débil este año”, dijo Newman. “Pero sí sabemos que si no hubiéramos dejado de poner clorofluorocarbonos en la atmósfera debido al Protocolo de Montreal, el agotamiento del Ártico este año habría sido mucho peor”. (Vía: NASA)

Los investigadores de la NASA prefieren el término “agotamiento” sobre el Ártico, ya que a pesar del mínimo histórico de la capa de ozono este año, la pérdida de ozono es aún mucho menor que el “agujero” anual de ozono que se produce sobre la Antártida en septiembre y octubre durante la primavera del hemisferio sur. A modo de comparación, los niveles de ozono sobre la Antártida generalmente caen a aproximadamente 120 unidades Dobson. (Vía: NASA)

La NASA, junto con la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica, monitorea el ozono estratosférico utilizando satélites, incluido el satélite Aura de la NASA, el satélite de la Asociación Nacional de Orbita Polar Suomi NASA-NOAA y el Sistema Conjunto de Satélites Polares NOAA-20 de NOAA. La sonda de microondas para extremidades a bordo del satélite Aura también estima los niveles estratosféricos de cloro destructor del ozono.

Con información de la NASA

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