¿Qué lecciones se aprendieron de la erradicación de la viruela hace 40 años?

Podría ayudarnos con la pandemia de coronavirus
(Imagen: iStock)

Se necesitó una campaña de vacunación flexible pero consistente por parte de la Organización Mundial de la Salud para contener y erradicar sistemáticamente la viruela. ¿Podría la historia de éxito ser un modelo en la lucha contra el nuevo Coronavirus?

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Uno de los mayores triunfos de la Organización Mundial de la Salud (OMS) llegó el 8 de mayo de 1980, cuando la OMS declaró que el virus de la viruela, Variola, había sido erradicado por completo. En la memoria viva, o hasta donde sabemos, el virus había matado a millones de personas en todo el mundo y eso durante muchos siglos.

Tan sólo en el siglo XX, alrededor de 300 millones de personas murieron a causa de la viruela.

Pero con un programa mundial de vacunación sin precedentes, la OMS pudo poner fin al virus que había mantenido a la humanidad como rehén durante tanto tiempo.

Hasta entonces, una infección con una forma especialmente agresiva del virus de la viruela, Variola mayor, a menudo era una sentencia de muerte, hasta el 60 por ciento de los pacientes murieron. E incluso aquellos pacientes que contrajeron la forma menos agresiva, Variola menor, tendieron a estar marcados por la enfermedad por el resto de sus vidas.

Muchos pacientes perdieron la vista o el oído. Algunos perdieron la movilidad. Sus cuerpos enteros, incluidos sus rostros, se cubrían de pústulas llenas de líquido del virus.

Los programas de vacunación masiva en países ricos e industrializados habían funcionado bien para limitar la propagación de la viruela. Pero esos programas funcionaron menos bien en las naciones más pobres, como India o en los países africanos, donde la infraestructura de salud era débil. A pesar de las campañas de vacunación generalizadas, las epidemias localizadas de viruela continuaron estallando regularmente.

En 1967, la OMS adoptó un enfoque más flexible para los programas de vacunación. Como muestra la historia de la viruela, la nueva estrategia tuvo tanto éxito que sigue siendo el estándar hoy en día. Esto les permitió a la OMS reaccionar y adaptarse a las condiciones locales.

Las vacunas fueron fundamentales para erradicar la viruela (Imagen: Shaw Airforce Base)

Y es esa flexibilidad lo que significó que el programa de vacunación contra la viruela funcionó incluso en los escenarios más adversos, dijo el Dr. Donald Henderson, quien dirigió el programa global de erradicación de la viruela de la OMS entre 1966 y 1977.

“En los años sesenta y setenta, el programa fue acosado por grandes inundaciones, hambrunas, guerra civil, cientos de miles de refugiados en varias partes de África y Asia y no teníamos teléfonos celulares, no teníamos correo electrónico, no teníamos máquinas de fax, no teníamos Facebook, no teníamos Twitter, el télex era posible en algunas ocasiones pero demasiado caro ”, dijo Henderson antes de su muerte en 2016. (Vía: OMS)

“Creo que es un testimonio de la habilidad y la creatividad de los asesores internacionales de unos 70 países diferentes, así como de los ministros y el personal del programa de salud que lograron superar todos estos [desafíos] y alcanzar lo que se había considerado imposible”. dijo. (Vía: OMS)

La estrategia de vacunación no solo se ajustó a las condiciones locales. El personal de vacunación pudo localizar y alcanzar pacientes individuales en sus entornos específicos. No estuvo exento de riesgos: cuanto más se acercaban a los pacientes infectados, mayor era la amenaza de contagio. Pero era importante poder vacunar a otras personas en la red social de un paciente.

El virus de la viruela (Imagen: Pixinio)

Al igual que con el actual Coronavirus, SARS-CoV-2, la viruela se clasifica como una “infección de gotas” , ya que se transmite de humano a humano a través de la tos y los estornudos, por ejemplo. Pero la viruela también podría transmitirse a través de partículas de polvo, como sacudir la ropa o las sábanas que habían sido utilizadas por una persona infectada.

Algunos factores ayudaron al ambicioso programa de erradicación de la viruela:

  • La enfermedad se diagnosticó fácilmente. Debido a esas pústulas características, que se extienden por todo el cuerpo del paciente, las infecciones rara vez se pasaban por alto o se pasaban por alto. Ese no es el caso con el nuevo coronavirus, donde algunas infecciones pueden ser asintomáticas.
  • Las infecciones a menudo estallaron en áreas que podrían estar claramente contenidas.
  • La vacuna era resistente y estable. Podría ser transportado y administrado en las regiones más remotas.
  • La vacuna le dio a las personas una inmunidad de por vida.

Entonces, tan pronto como se informaron infecciones, la OMS desplegó rápidamente ayudantes de vacunas para ir a la región específica y vacunar a todos los que se encontraban cerca de la persona infectada.

La Dra. Margaret Chan, ex directora general de la OMS, dijo que era un gran desafío logístico.

“El liderazgo en la OMS era importante, pero un logro de esta escala dependía en última instancia de decenas de miles de trabajadores dedicados que literalmente cruzaban todo este mundo, en jeep, burro y barcos de pesca, a pie en viajes por la selva y el desierto, desde tribus nómadas en zonas remotas de montaña a habitantes permanentes.” (Vía: OMS)

La viruela ayudó a la conquista del imperio Mexica a manos de los españoles encabezados por Hernán Cortés (Imagen: Wikicommons)

“Cuando se llevó a cabo el programa de erradicación había una fricción tremenda entre el Este y el Oeste, como se les llamaba entonces. Pero el mundo se unió y hubo un apoyo de 100% para el programa de erradicación”, asegura Paul Fine, experto en epidemiología de enfermedades transmisibles de la Escuela de Higiene y Medicina Tropical de Londres. “Hoy tenemos problemas políticos enormes en el mundo. Pero en lo que se refiere a la salud o a programas como éste, sí es posible tener un apoyo universal. Así que yo soy uno de los que alienta a las naciones para que trabajen juntas”. (Vía: BBC)

Con información de OMS