La epidemia que inspiró a Bram Stoker para escribir Drácula

No sólo se inspiró en Vlad Tepes
(Imagen: Wikicommons)

En Drácula de Bram Stoker, un abogado inglés viaja a los picos de Transilvania en Rumania, visita un lugar aislado, el Castillo de Drácula. Allí es atacado y encarcelado por el vampiro bebedor de sangre, el conde Drácula. El resto es bastante conocido. Sin embargo, lo que no es tan conocido que no sólo se inspiró en Vlad Tepes, sino también en Sligo, un pintoresco pueblo que ahora alberga a 20 mil personas en la costa oeste de Irlanda, rodeado de densos bosques, montañas verdes,  y que a principios del siglo XIX fue víctima de la epidemia de cólera.

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Charlotte Thornley

La última vez que Sligo estuvo en circunstancias similares a las del Covid-19 fue en 1832, cuando la gente estaba demasiado aterrorizada para abandonar sus hogares debido al contagio de cólera.

En aquellos años, Charlotte Thornley, que en ese entonces tenía 14 años, estaba encerrada con su familia durante la gran pandemia de cólera. Charlotte escribió Experiencias del cólera en Irlanda.

Este documento no es sólo un relato histórico de primera mano muy valioso, sino que algunos de los detalles horripilantes influyeron claramente en la producción literaria del hijo de Charlotte, Bram Stoker.

El cólera

Al igual que Covid-19, el ‘cólera’ era una enfermedad nueva en Europa, que atacó sin piedad a Europa en 1831. En Experiencias, Charlotte describió la espera de que el cólera apareciera inevitablemente en su ciudad como un “temor” al escuchar “de la nuevo y terrible peste que estaba desolando todas las tierras al pasar a través de ellas.” La gente escuchó informes de cómo el cólera ofrecía una muerte agonizante e indigna en cuestión de horas. En una época en la que la mayoría de los científicos se suscribieron a la teoría miasmática —los miasmas, el conjunto de emanaciones fétidas de suelos y aguas impuras, eran la causa de enfermedades como el cólera—, las personas no tenían ninguna posibilidad contra la pandemia. No hubo cura y o un tratamiento efectivo.

Charlotte Thornley Stoker (Imagen: Wikicommons)

“Es una absoluta extrañeza y la falta de experiencia del hombre o el conocimiento de su naturaleza, o la mejor manera de resistir su ataque, añade, si algo puede, a sus horrores”, escribió Charlotte.

Para 1832, se estaba acercando a su hogar y Charlotte escribió “con gran desenfreno, comenzamos a escuchar un susurro. Fue en Irlanda”. Para agosto, el cólera estaba en Sligo y tomó su primera víctima oficial el día 11, la misma fecha en que el Conde Drácula tomó su primera víctima en suelo inglés en la novela de Bram Stoker de 1897. En seis semanas, se cree, la vida de hasta mil 500 personas fue reclamada por la enfermedad en la ciudad. Sligo fue declarada la ciudad más afectada en toda Irlanda o Gran Bretaña ese año.

Confinamiento

Para los protestantes de clase media, como la familia de Charlotte, el cólera tenía un factor de miedo adicional: afectaba a las personas con buena salud y riqueza, y su privilegio no les ofrecería la inmunidad a las diversas hambrunas y fiebres que anteriormente habían afectado a la población más pobre.

“En muy pocos días, el pueblo se convirtió en una ciudad de muertos,” escribió Charlotte.

La ciudad quedó desierta, las empresas cerraron, la gente se quedó en el interior sin “vehículos, excepto los carros de cólera o carros de médicos”. El clero protestante huyó en gran medida de la ciudad. En Sligo, los sonidos de los gritos de las afligidas mujeres y niños eran audibles en las calles.

Bram Stocker (Imagen: Wikicommons)

A medida que el brote se intensificó, los Thornley dejaron de salir su hogar. Tenían una vaca y gallinas en su patio trasero, lo que les permitía ser autosuficientes ya que había escasez de alimentos en la ciudad. La madre de Charlotte, Matilda, dejaría jarras de leche en la puerta para sus vecinos más pobres. Aparte de esto, había poco contacto con el mundo exterior. A pesar de que se le pidió que no lo hiciera, un vendedor todavía llamaba todas las mañanas a la puerta del Thornley para preguntar si se necesitaban ataúdes, una grosería que Charlotte describió como “un clímax difícil de soportar, pocos nervios podrían soportarlo”. Finalmente, la adolescente volcó una jarra de agua sobre su cabeza.

El terror

Todos los lugares con cólera se vieron afectados por disturbios, teorías de conspiración y desconfianza general hacia los médicos y hospitales. Suena familiar. Algunas personas se comportaron con una depravación impulsada por el miedo.

Sligo se destacó por la pérdida de muchos médicos y personal de enfermería. De la fosa común allí, Charlotte escribió “se dice que muchos fueron enterrados vivos”. Pacientes con cólera “que quedaron estupefactos por el opio y la muerte más cercana [fueron trasladados a la fosa común] para dejar espacio a los recién llegados”. Sacerdote católico romano le dijo que tenía que ir al hospital armado con un látigo para proteger a los pacientes de cólera de tales abusos.

Charlotte contó que un hombre sacó lo que él pensaba que era el cadáver de su esposa de la fosa común del hospital para darle un entierro adecuado, sólo para descubrir que todavía estaba viva. Un soldado alto, aparentemente muerto de cólera,  le rompieron las pierna para meterlo al ataúd para despertar luego por el dolor. Ambos casos vivieron muchos años después.

Todo esto se lo contó Charlotte a su hijo Bram, quien lo usó junto a la leyenda de Tepes para escribir una de las novela góticas más populares de todos los tiempos.

Con información de Experiencias del cólera en Irlanda