¿Qué es el nitrato de amonio y por qué la explosión de Beirut fue tan peligrosa?

La tragedia es uno de los accidentes industriales más grandes que involucran al nitrato de amonio
(Imagen: Wikicommons)

La tragedia es uno de los accidentes industriales más grandes que involucran al nitrato de amonio y afectó a Beirut, la capital de Líbano, en medio de la pandemia del coronavirus y una crisis económica. ¿Qué es esta sustancia?

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En el puerto de Beirut una poderosa explosión envió una enorme bola de fuego naranja al cielo, seguida de una enorme onda de choque que volcó automóviles, dañó edificios y sacudió el suelo en toda la capital de Líbano.

Las autoridades libanesas dijeron que la explosión, que mató al menos a 220 personas, hirió a más de 5 mil y dejó a unas 300 mil sin hogar, fue causada por 2 mil 750 toneladas de nitrato de amonio. 

¿Qué es el nitrato de amonio?

El nirtaro de amonio o el NH4NO3, es un compuesto químico comúnmente utilizado como fertilizante agrícola, que se había almacenado durante 6 años en una bodega portuaria de Beirut. Se está investigando qué provocó la explosión, y los primeros informes sugieren que probablemente fue un incendio cercano.

La explosión es una de las mayores explosiones accidentales de nitrato de amonio jamás registradas, tan potente que se escuchó en Chipre, a más de 200 kilómetros de distancia.

Fabricado como pequeñas cuentas que se asemejan a la sal para cocinar, el nitrato de amonio es barato de comprar y generalmente seguro de manejar, pero almacenarlo puede ser un problema. Con el tiempo, el compuesto absorbe la humedad, lo que puede hacer que las cuentas se peguen en una gran roca.

Así luce el nitrato de amonio (Imagen: Wikicommons)

¿Por qué es tan peligroso?

El químico ha causado serios desastres industriales en el pasado. En 1921, una explosión en una fábrica de nitrato de amonio en Oppau, Alemania, mató a 561 personas y se pudo escuchar a cientos de kilómetros de distancia. Y en 2015, la detonación de alrededor de 800 toneladas de nitrato de amonio en el puerto de Tianjin, China, mató a 173 personas.

Cuando una cantidad tan grande de nitrato de amonio compactado se expone a un calor intenso, se produce un incendio accidental, lo que puede provocar una explosión. La onda de choque que sigue a tal explosión puede ser mortal. La explosión produce un área de alta presión que viaja más rápido que la velocidad del sonido, rompiendo cristales e hiriendo a personas.

¿Dónde más se almacena el nitrato de amonio?

En la India, Yemen, Australia y algunos puerto del Reino Unido se almacenan toneladas de nitrato de amonio, arguyendo que su uso es como fertilizante agrícola. (Vía: BBC)

Beirut quedó devastada tras la explosión provocada por nitrato de amonio (Imagen: Wikicommons)

Por su parte, en México hay plantas que producen nitrato de amonio, aunque en su mayoría, este producto suele ser importado. Se está considerando la construcción de una planta en el puerto de Topolobampo y así México pueda contar con su propia producción de este químico.

Si bien se asegura que no hay riesgo, tal vez tras la explosión de Beirut sería mejor asegurarse de evitar alguna tragedia.

Con información de BBC