¿Y si un organismo genéticamente modificado pudiera salvar a millones?

Los organismos genéticamente modificados (OGM) tienen una fama más que mala en la opinión pública… ¿pero qué pasaría si la única forma para salvar a millones sea, justamente, modificar genéticamente a toda una población?

Tan solo en 2015, 720 mil personas murieron por malaria de los 187 millones que la contrajeron. La enfermedad, que es transmitida por mosquitos, ha sido la principal responsable de muertes en el continente africano y en el sur de Asia: ni el SIDA ni las guerras ni la hambruna le han quitado el trono.

A pesar de que han habido campañas internacionales y esfuerzos multidisciplinarios (y multimillonarios) para combatirla, las tres especies de mosquitos (A. gambiae, A. coluzzii y A. arabiensis) son tan resistentes y se reproducen tan rápido en zonas de por sí afectadas por muchos otros problemas sociales, políticos y económicos que poco o casi nada se ha logrado.

¿Qué es y cómo funciona CRISPR?

Una herramienta recién desarrollada, que abarata los costos de la ingeniería genética y la hace, de pasada, mucho más precisa y efectiva, podría ser la solución a las muertes por malaria: CRISPR.

CRISPR/CAS-9 es, en términos muy burdos, una herramienta que, dentro del ADN, trabaja para identificar secciones de éste y modificarlas de acuerdo a una copia dada de antemano. Al estar dentro del material genético de los mosquitos, no se estaría cambiando individuos sino la especie completa.

Si no recuerdas tus clases de biología, todos los seres vivos con reproducción sexual tienen dos pares de cromosomas: un sistema “a prueba de fallos” que evita que mutaciones o cambios graves en el código genético se dispersen. CRISPR hackea el sistema y logra que los cambios genéticos pasen casi al 100% a la nueva generación, lo que altera rápidamente a la población completa.

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¿Cómo cambiarán a los mosquitos?

Hay dos experimentos realizándose en estos momentos para combatir la malaria usando CRISPR: por un lado, Target Malaria, una organización internacional que funciona con fondos de la fundación Bill & Melinda Gates y está coordinada con centros de investigación y ONGs en varios países africanos, busca desaparecer por completo la población de mosquitos.

A través de un cambio en el código genético, buscan hacer estériles sólo a las hembras. La respuesta evidente de ‘porque ellas son las que ponen los huevos’, pues no tanto, más bien porque sólo las hembras pican y, bueno, también porque si dejas estéril a una mitad responsable del género, pues…

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En la Universidad de California en Berkley y en San Diego tienen un acercamiento similar pero bastante diferente: en lugar de deshacerse de los mosquitos, simplemente quieren introducir un gen que genere anticuerpos contra la malaria.

Así, la enfermedad perdería su único vehículo de transmisión y podría ser rápidamente erradicada sin poner en riesgo el equilibrio del ecosistema.

¿Zombies o un mundo sin malaria?

Los riesgos de la manipulación genética siguen presentes y, por lo nueva que es CRISPR todavía no tenemos mucha idea de los (otros) efectos que las modificaciones al ADN, pues todavía no terminamos de entender a cabalidad cómo funciona la información genética en el desarrollo y fisionomía de los seres vivos.

Algo queda claro: los métodos tradicionales no han ayudado a frenar la malaria, una enfermedad que se lleva la vida de millones de niños menores de 5 años. Si CRISPR y las modificaciones genéticas pueden ayudar en algo, quizá sea tiempo de valorar los miedos contra los posibles beneficios.

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Podría parecer un cliché, pero el miedo que le tenemos a la ingeniería genética, reflejado en el cine de zombies, por ejemplo, podría ser el único freno para salvar a millones. Si ya se tienen las herramientas, ¿los miedos seguirán cobrando la vida de tantos?

Por: Redacción PA.